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Davantage de pays pourraient tomber dans le piège de la dette de la Chine avec COVID-19

WASHINGTON — Grâce à son initiative Belt and Road (BRI), la Chine a versé des milliards de dollars de prêts aux pays à faible revenu pour l’aider à construire ses projets d’infrastructure massifs. Et maintenant, avec la pandémie de COVID-19, les craintes d’une crise imminente de la dette se sont accrues dans les pays en développement, car la plupart d’entre eux sont déjà pliés par une dette chinoise massive.

Lancée en 2013, la BRI de Chine, également appelée «One Belt, One Road» ou «New Silk Road», est l’un des programmes de développement les plus ambitieux et les plus controversés du monde. Ces dernières années, cette initiative a été perçue comme un «piège de la dette», en raison des pratiques prédatrices de prêt de Pékin.

La BRI a contribué à l’accumulation substantielle de la dette extérieure dans de nombreux pays à faible revenu, selon un récent rapport de l’Institute of International Finance (IIF).

Au cours des deux dernières décennies, la Chine est devenue un grand prêteur mondial, avec une dette en cours dépassant 5,5 billions de dollars en 2019, soit plus de 6% du produit intérieur brut mondial, selon le rapport de l’IIF.

La BRI a joué un rôle important en stimulant l’activité de prêt de la Chine ces dernières années, faisant de Pékin le plus grand créancier mondial des pays à faible revenu. Depuis son lancement, l’initiative a consacré plus de 730 milliards de dollars à des projets d’investissement et de construction à l’étranger dans plus de 112 pays, selon le rapport.

Parmi les pays de la BRI, Djibouti, l’Éthiopie, le Laos, les Maldives et le Tadjikistan sont classés comme «à haut risque de surendettement» par le Fonds monétaire international (FMI), ce qui signifie qu’ils sont susceptibles de faire défaut ou de rencontrer des problèmes pour rembourser leur dette massive.

En outre, une récente étude universitaire publiée par l’Institut de Kiel pour l’économie mondiale suggère que les prêts chinois à l’étranger pourraient être plus élevés que ceux rapportés. L’étude indique que jusqu’à 50% des prêts chinois sont «cachés», car ils ne sont pas signalés au FMI ou à la Banque mondiale. Les pratiques de prêt non transparentes de la Chine amplifient la vulnérabilité de la dette des pays pauvres.

Au milieu d’une crise financière imminente, le Sri Lanka accumule actuellement davantage de dettes chinoises. Bien que le pays endetté doive rembourser 4,8 milliards de dollars cette année, il a conclu un accord avec la Chine pour au moins 1 milliard de dollars de prêts supplémentaires, selon Nikkei Asian Review.

Le Sri Lanka est souvent cité comme un exemple clair de se retrouver piégé dans la dette chinoise et d’être contraint de remettre des actifs stratégiques à la Chine. Une entreprise publique chinoise a pris le contrôle du port sud de Sri Lanka, Hambantota, en 2017, avec un bail de 99 ans, après que le pays ait manqué à ses prêts.

«Les ports ont une double utilisation dans presque tous les pays, à des fins civiles et militaires», a déclaré Bonnie Glick, administratrice adjointe de l’Agence américaine pour le développement international, au programme American Thought Leaders de The Epoch Times.

“Et la façon dont la Chine a cartographié le monde, elle a d’abord examiné de manière très stratégique les ports les plus précieux et a approché ces pays en conséquence.”

La même chose s’est produite dans le pays d’Afrique de l’Est de Djibouti, a-t-elle noté, où la Chine a construit un port concessionnaire. Le pays est situé à l’entrée de la mer Rouge, où les États-Unis ont de forts intérêts de défense. Près de 10% des exportations mondiales de pétrole et 20% de tous les biens commerciaux transitent par le canal de Suez, passant près de Djibouti.

“Djibouti a fait défaut sur son prêt, et la Chine contrôle finalement les opérations dans le port de Djibouti”, a déclaré Glick, appelant la BRI “Une ceinture, une route, un aller simple vers une dette insoluble”.

Allègement de la dette

Le Groupe de la Banque mondiale et le FMI ont tous deux exhorté les économies du G-20, dont la Chine, à alléger la dette des 76 pays les plus pauvres du monde et à leur permettre de réaffecter des fonds à la lutte contre la pandémie.

La Chine est signataire de l’initiative de suspension du service de la dette acceptée par les pays du G-20, qui prévoit un gel des remboursements de dette pour les pays les plus pauvres sur demande. La suspension sera en vigueur du 1er mai jusqu’à la fin de 2020.

Selon Glick, la réponse chinoise initiale à l’annulation de la dette a été positive.

Mais plus tard, “ils ont commencé à poser toutes sortes de conditions sur le type de dette qui serait envisagée pour l’annulation de la dette, en essayant soigneusement d’enfiler l’aiguille pour garder la dette bilatérale due” à la Chine, a-t-elle dit.

Les projets de construction massifs de la BRI sont financés principalement par un large éventail de collectivités locales chinoises et d’institutions contrôlées par l’État.

L’administration Trump a exprimé sa ligne dure contre les ambitions de la Chine de développer son empreinte sur les marchés émergents, et la pandémie a amplifié ces préoccupations.

Le secrétaire d’État Mike Pompeo a déclaré que le monde entier se réveillait face aux défis posés par le Parti communiste chinois.

“La Chine est dirigée par un régime autoritaire et brutal, un régime communiste, depuis 1949. Pendant plusieurs décennies, nous avons pensé que le régime deviendrait plus semblable à nous grâce au commerce, aux échanges scientifiques, à la sensibilisation diplomatique, en les laissant à l’OMC en tant que pays en développement, », A-t-il déclaré aux journalistes le 20 mai.

“Cela ne s’est pas produit. Nous avons largement sous-estimé le degré d’hostilité idéologique et politique de Pékin aux nations libres. »

Suivez Emel sur Twitter: @mlakan