OAKLAND (hooly-news.com) – Lorsque Sundar Pichai a succédé à Larry Page à la tête de la société mère de Google en décembre, il s’est vu remettre un sac de problèmes: les actionnaires avaient poursuivi la société, Alphabet, pour de gros paquets financiers remis à des dirigeants accusés de faute. Une culture de bureau admirée s’effilochait. Surtout, les régulateurs antitrust tournaient en rond.

Mardi 20 octobre, le ministère de la Justice a accusé Google d’être «un gardien de monopole d’Internet», qui utilise des tactiques anticoncurrentielles pour protéger et renforcer son emprise dominante sur la recherche sur le Web et la publicité de recherche.

Google, qui a généré d’énormes profits grâce à une récession, une pandémie et des enquêtes antérieures menées par les régulateurs gouvernementaux sur les cinq continents, fait maintenant face à la première crise véritablement existentielle de ses 22 ans d’histoire.

Les fondateurs de la société, Page et Sergey Brin, ont laissé la défense au Pichai à la voix douce, qui a gravi les échelons pendant 16 ans avec la réputation d’être un gardien consciencieux plutôt qu’un entrepreneur passionné.

Pichai, un ancien chef de produit, peut sembler un candidat peu probable pour mener le combat de son entreprise avec le gouvernement fédéral. Mais si l’histoire bourdonnante de l’industrie de la technologie avec l’application des lois antitrust est une leçon, un gardien qui est entré à contrecœur sous les projecteurs pourrait être préférable à un leader charismatique qui lui est né.

On s’attend à ce que Pichai, 48 ans, fasse valoir – comme il le fait depuis un certain temps – que la société n’est pas un monopole, même si elle détient 92% du marché mondial des recherches sur Internet. Google est bon pour le pays, tout comme le message de l’entreprise, et a été un humble moteur économique – pas un tueur d’emplois prédateur.

«Il doit se présenter comme un individu qui essaie de faire ce qu’il faut non seulement pour son entreprise mais aussi pour la société dans son ensemble», a déclaré Paul Vaaler, professeur de droit et de commerce à l’Université du Minnesota.

“S’il se présente comme évasif, pétulant et malin, ce sera un tueur devant le tribunal et le tribunal de l’opinion publique.”

Google a refusé de rendre Pichai disponible pour une interview. Dans un e-mail adressé aux employés mardi, il a exhorté les employés de Google à rester concentrés sur leur travail afin que les utilisateurs continuent à utiliser ses produits non pas parce qu’ils doivent le faire, mais parce qu’ils le souhaitent.

“Le contrôle n’est pas nouveau pour Google, et nous sommes impatients de présenter notre cas”, a écrit Pichai. “Des googleurs m’ont demandé comment ils pouvaient m’aider, et ma réponse est simple: continuez à faire ce que vous faites.”

Peu de dirigeants ont été confrontés à un défi comme celui-ci, et les personnalités les plus emblématiques de l’industrie de la technologie se sont fanées sous le regard de la surveillance antitrust.

Bill Gates, qui était directeur général de Microsoft dans la dernière grande affaire antitrust technologique intentée par le ministère de la Justice il y a deux décennies, est apparu comme combatif et évasif dans les dépositions, renforçant ainsi l’idée que l’entreprise était un intimidateur gagnant-à-tout-prix. . Gates a déclaré l’année dernière que le procès avait été une telle “distraction” qu’il avait “foiré” la transition vers un logiciel de téléphonie mobile et cédé le marché à Google.

Page a traité avec détachement d’un examen antitrust imminent, passant son temps sur des projets technologiques futuristes au lieu de se blottir avec des avocats. Alors même que l’Union européenne a infligé trois amendes à Google pour pratiques anticoncurrentielles, Page a à peine abordé la question publiquement.

Lors d’une conférence téléphonique avec des journalistes mardi, des responsables du ministère de la Justice ont refusé de révéler s’ils avaient parlé à Page pendant son enquête.

Dans sa plainte, le ministère de la Justice, avec 11 États, a déclaré que Google avait interdit la concurrence sur le marché de la recherche en concluant des accords avec des fabricants de téléphones portables, y compris Apple, et des opérateurs de téléphonie mobile pour empêcher ses concurrents de se concurrencer efficacement.

“Dans l’intérêt des consommateurs américains, des annonceurs et de toutes les entreprises qui dépendent désormais de l’économie Internet, le moment est venu d’arrêter le comportement anticoncurrentiel de Google et de restaurer la concurrence”, indique la plainte.

Google a déclaré que l’affaire était “profondément viciée” et que le ministère de la Justice s’appuyait sur “des arguments antitrust douteux”.

Google est également la cible d’une enquête antitrust par les procureurs généraux des États sur sa technologie publicitaire et sa recherche sur le Web. Et l’Europe continue d’enquêter sur l’entreprise au sujet de sa collecte de données, même après les trois amendes depuis 2017, totalisant près de 10 milliards de dollars américains (13,54 milliards de dollars).

Aux côtés de Pichai se trouvent des cadres supérieurs qui sont également enclins à adopter un ton accommodant. Il s’est entouré d’autres managers de Google sérieux et boutonnés qui apportent beaucoup d’ennui à la table.

La personne-ressource pour traiter l’affaire est Kent Walker, directeur juridique de Google et responsable des affaires internationales. Bien que Walker, qui a travaillé au ministère de la Justice en tant qu’assistant avocat américain et a rejoint Google en 2006, supervise bon nombre des problèmes les plus difficiles de l’entreprise, il fait rarement la une des journaux – un témoignage, selon ses collègues actuels et anciens, de son pragmatisme juridique.

Google a nommé Halimah DeLaine Prado en tant que nouvelle avocate générale. Un vétéran de 14 ans du service juridique de la société, Prado était plus récemment un vice-président supervisant l’équipe mondiale qui conseillait Google sur des produits tels que la publicité, le cloud computing, la recherche, YouTube et le matériel. Bien que Prado n’ait pas d’expérience en matière de droit de la concurrence, elle travaille chez Google depuis 2006 et connaît désormais bien le droit de la concurrence.

On s’attend à ce que la société s’appuie fortement sur ses cabinets d’avocats très coûteux pour l’aider à gérer la bataille, notamment Wilson Sonsini Goodrich & Rosati, un cabinet de premier plan de la Silicon Valley, et Williams & Connolly, qui a défendu Google dans d’autres affaires de droit de la concurrence.

Wilson Sonsini a représenté Google depuis la création de l’entreprise et l’a aidé à se défendre dans une enquête de la Federal Trade Commission sur son activité de recherche. En 2013, l’agence a choisi de ne pas porter plainte.

Indépendamment de l’argument juridique en faveur de la poursuite de Google en tant que monopole, l’affaire peut façonner la perception publique de l’entreprise longtemps après qu’elle a été résolue.

Jusqu’à présent, la posture publique de Google était un haussement d’épaules. Pichai a déclaré que le contrôle antitrust n’était pas nouveau et que, le cas échéant, la société se félicitait de l’examen de ses pratiques commerciales. Google a fait valoir qu’il était en concurrence sur des marchés en évolution rapide et que sa domination pouvait s’évaporer rapidement avec l’émergence de nouveaux concurrents.

“Google opère sur des marchés mondiaux très compétitifs et dynamiques, dans lesquels les prix sont libres ou en baisse et les produits s’améliorent constamment”, a déclaré Pichai dans ses remarques d’ouverture devant un panel antitrust de la Chambre en juillet. “Le succès continu de Google n’est pas garanti.”

Au début de son mandat à la tête de Google, Pichai était réticent à faire valoir sa cause à Washington – un travail dans lequel l’un de ses prédécesseurs, Eric Schmidt, s’était délecté. Schmidt, un grand donateur de la politique démocrate, était un visiteur fréquent de la Maison Blanche pendant la présidence Obama et a siégé au Conseil des conseillers du président sur la science et la technologie.

En 2018, Google a refusé d’envoyer Pichai témoigner lors d’une audition de la commission du renseignement du Sénat sur l’ingérence de la Russie dans l’élection présidentielle de 2016. Des sénateurs agacés ont laissé un siège vide pour le représentant de l’entreprise à côté des dirigeants de Facebook et Twitter. (Page a également été invité à témoigner, mais les membres de l’entreprise n’ont jamais attendu qu’il le fasse.)

Depuis lors, Pichai a fait de fréquents voyages à Washington, a témoigné lors d’autres auditions du Congrès et a tenu des réunions avec le président Donald Trump.