Le commandant des Snowbirds dit que la fermeture du programme serait tragique

Le lieutenant-colonel. Mike French et le capitaine Jennifer Casey planaient dans les airs, essayant de redonner espoir à un pays anxieux et craintif à chaque plongée et plongée de leur avion.

French, commandant des Snowbirds – l’équipe acrobatique officielle de l’Aviation royale canadienne – dit que Casey et lui ont ceinturé des chansons de Tragically Hip alors qu’ils volaient dans les airs, effectuant des manœuvres bien entraînées avec l’équipe soudée la semaine dernière.

Casey a fait partie intégrante de la création de la tournée Opération Inspiration de l’équipe pour un pays par ailleurs touché par la pandémie de COVID-19, explique French. Et il ne peut toujours pas croire que cela se soit terminé avec sa mort.

“Cela a été extrêmement difficile pour tous les membres de l’équipe”, a déclaré French à La Presse Canadienne. “Vous voulez entrer dans une période d’isolement et d’auto-réflexion.”

Casey, un officier des affaires publiques militaires de 35 ans, est décédé le 17 mai après s’être éjecté d’un jet des Snowbirds avant de tomber dans un quartier résidentiel de Kamloops, en Colombie-Britannique. Le pilote, le capitaine Richard MacDougall, a survécu.

Il s’agissait du huitième accident mortel en 50 ans d’histoire des Snowbirds. Le dernier remonte à 2008. En 2019, un jet des Snowbirds s’est écrasé aux États-Unis mais le pilote s’est éjecté en toute sécurité.

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Les premiers intervenants s’occupent d’une personne sur un toit sur les lieux d’un accident impliquant un avion des Snowbirds des Forces canadiennes à Kamloops, en Colombie-Britannique, au Canada, le 17 mai 2020. (Brendan Kergin / Castanet Kamloops / La Presse canadienne via AP)

Une équipe d’enquêteurs militaires tente de déterminer la cause de l’écrasement de dimanche, mais de nombreuses personnes se demandent s’il est temps de mettre l’équipe et sa flotte vieillissante au sol.

«Pour moi, imaginer une fête du Canada sans que les Snowbirds survolent la Tour de la Paix n’est tout simplement pas possible», dit French.

“J’ai grandi avec les Snowbirds toute ma vie. Et pour moi, les imaginer ne pas être là serait tragique. »

Le port d’attache des Snowbirds se trouve à Moose Jaw, en Saskatchewan, où l’un des avions à la retraite de l’équipe flotte sur un piédestal à côté d’une statue géante de la mascotte de la ville, Mac the Moose.

Le site est devenu un mémorial de fortune à Casey, où les gens ont laissé des fleurs. Les résidents organisent également des événements à venir pour honorer l’équipe.

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Les premiers intervenants transportent une personne blessée sur une civière à travers une échelle de camion de pompiers depuis un toit sur les lieux d’un accident impliquant un avion des Snowbirds des Forces canadiennes à Kamloops, Colombie-Britannique, Canada, le 17 mai 2020. (Brendan Kergin / Castanet Kamloops / La Presse Canadienne via AP)

La réputation des Snowbirds s’est accrue grâce à des performances lors de spectacles aériens en Amérique du Nord. Les avions rouge, blanc et bleu tourbillonnent dans le ciel en formations magnifiques, apparaissant incroyablement proches les uns des autres.

Voler au-dessus des stades avant les matchs de la Coupe Grey, courir dans le ciel lors des cérémonies nationales et s’arrêter aux spectacles aériens locaux d’un océan à l’autre a fait de l’équipe un symbole national.

Le Canadair CT-114 Tutor possède un mélange unique de contrôle, d’équilibre et de stabilité du moteur qui lui confère une maniabilité exceptionnelle, et est «un pur bonheur», dit French.

L’avion, qui a été utilisé par les Forces comme entraîneur à réaction jusqu’en 2000, est largement hors d’usage dans le monde de l’aviation. Les jets devaient être retirés en 2010, mais cela a ensuite été prolongé jusqu’en 2020.

French dit qu’il est difficile d’expliquer l’impact des Snowbirds sur le Canada.

L’équipe est en quelque sorte un programme d’inspiration, dit-il, encourageant les enfants qui voient les avions déchirer le ciel à poursuivre leurs propres rêves.

Le français était l’un de ces enfants qui se sont précipités pour voir des spectacles aériens à Abbotsford, en Colombie-Britannique, et ont attendu pour obtenir des autographes des pilotes. Cela l’a conduit dans l’armée, où il est devenu pilote de chasse F-18 et entraîneur des Snowbirds.

Il en est à sa troisième année en tant que commandant des Snowbirds. Chaque membre est un membre des Forces canadiennes hautement qualifié qui a concouru pour son poste, dit Mme French.

La plupart de l’année, les membres de l’équipe passent tout leur temps ensemble à pratiquer des routines, puis à faire des tournées à travers le pays. Ils sont plus que des collègues, dit French. Ils sont de la famille.

Il faut aussi une personne très dévouée qui croit vraiment à la mission de l’équipe de devenir un Snowbird, dit French. Et Casey s’intègre immédiatement.

L’ancienne journaliste a rejoint l’armée en tant qu’officier à entrée directe en 2014. Elle a travaillé avec l’équipe de démonstration des CF-18 avant de rejoindre les Snowbirds en 2018.

French dit que la première fois que Casey a volé dans les airs avec les Snowbirds, il était clair qu’elle était la bonne personne pour l’équipe.

Elle avait toujours trois longueurs d’avance sur ce dont tout le monde avait besoin. Elle était créative, gentille et travailleuse.

«Elle était une de ces personnes avec qui tu adores travailler. Elle a élevé le jeu de tout le monde », dit French.

«Casey était l’une des principales raisons pour lesquelles l’opération Inspiration était si bien perçue par les Canadiens. C’était sa motivation et sa détermination à nous amener là-bas. »

Par Kelly Geraldine Malone